Nederland | Sociaal ondernemen

Start-up The Switch strijdt tegen klimaatverandering en ongelijkheid

28 augustus 2023 17:00

Wat als je de talenten van vluchtelingen samenbrengt met een nieuwe vorm van ondernemen en de wil om écht iets te doen tegen klimaatverandering? Dan krijg je sociale onderneming The Switch. Hier volgen nieuwkomers een opleiding tot installateur van zonnepanelen, krijgen ze meteen een contract en verdienen ze een inkomen. The Switch geeft zo mensen en het klimaat een kans én gaat het tekort aan technici tegen.

The Switch - projectpartner van Rabo Foundation

‘Het is opvallend hoe groot het verschil is tussen hoeveel mensen praten over klimaatverandering en hoeveel mensen er iets aan proberen te doen’, stelt Wouter Kleijn, een van de drie oprichters van The Switch. Samen met Tjebbe Schalij en Federico Fusco werkte Wouter bij stichting HackYourFuture, die mensen met een vluchtelingenachtergrond opleidt tot IT’er. ‘Wij zeiden tegen elkaar: wat als we dit ook in de energiesector doen? De uitstroom en het tekort aan mensen is daar namelijk hoog. Dat bood een kans om impact te maken op de maatschappij en het milieu.’

De knop om

Tjebbe schoolde zich tijdens de coronapandemie in een paar maanden om tot monteur en elektricien. En samen ontwikkelden de drie – met hulp van installateurs – een training voor nieuwe werknemers. Met succes, want na een pilotfase haalden zij een startfinanciering binnen van Rabo Foundation, de Stichting DOEN en het Anton Jurgens Fonds. Hiermee konden ze op 1 januari 2023 The Switch opzetten, een bedrijf met een sociale en ecologische missie.

Investeren in mensen

The Switch is commercieel, maar niet standaard. ‘We hebben met veel mensen uit de branche gesproken over de hoge uitstroom. Op basis van die gesprekken bieden we mensen bij ons meteen een jaarcontract en goed salaris aan. We werken ook aan een bedrijfscultuur waarin mensen zich veilig voelen, zich blijven ontwikkelen en leiding durven te nemen. We zijn nauwelijks hiërarchisch – ook niet-technische mensen als ik staan regelmatig op het dak. Collega’s geven elkaar dus makkelijker feedback, zodat we het werk steeds verder kunnen verbeteren. En we maken het werk zo veilig mogelijk, iets dat bij veel bedrijven in deze sector meer aandacht verdient.’

Bijzondere selectie

Ook de selectieprocedure van The Switch is anders. Net als HackYourFuture spreekt het bedrijf mensen met een vluchtelingenachtergrond aan. Via hun netwerk weten de oprichters deze mensen makkelijk te bereiken. Geïnteresseerden sturen vervolgens een introductievideo waarna ze in een klimhal worden uitgenodigd. ‘Zo komen we er snel achter of iemand zich comfortabel voelt bij fysiek werk, tegen hoogte kan, kan communiceren, niet snel is afgeleid – én op tijd komt: de afspraak in de klimhal is altijd vroeg, want ons werk start ook om 07.00 uur.’

The Switch - project partner Rabo Foundation
The Switch - project partner Rabo Foundation

“Je kunt een prima salaris betalen, samen plezier hebben én wat goeds doen voor de wereld.”

Eerste succes

Na de klimhal volgt een eerste gratis training van 2,5 week. Op basis daarvan neemt The Switch mensen aan voor een betaald traineeship. Wie niet doorgaat, koppelt de onderneming aan andere installatiebedrijven voor een opleiding en baan. Een half jaar na de oprichting zijn al twee teams van zes monteurs dagelijks aan het werk. ‘Hiermee bewijzen we dat we talentvolle mensen weten te vinden en op niveau krijgen. De volgende stap is opschalen. We willen eind 2024 met zes teams werken en in totaal zestig trainees hebben aangenomen waarvan er veertig tegen die tijd hun opleiding hebben afgerond.’

Duurzaam groeien

Met de uitbreiding van The Switch moet deze manier van zakendoen financieel duurzaam worden. ‘We willen ons verhaal beter verkopen en hopen daarmee klanten aan te spreken. Ook willen we experimenteren met steward-ownership, waarbij werknemers een actieve rol spelen in het beheer van The Switch. Zo willen we gezond groeien en onze missie centraal stellen. Om ook een voorbeeld te zijn voor andere ondernemers: je kunt een prima salaris uitbetalen, plezier hebben met elkaar én wat goeds doen voor de wereld.’

Rabo Foundation en The Switch

‘Wij waren meteen heel gecharmeerd over The Switch’, vertelt Nynke Struik. Zij is programmamanager Sociaal Ondernemen bij Rabo Foundation. ‘De sociaal ondernemers van The Switch maken namelijk precies die impact waar wij ook naar op zoek zijn: aanpak van het personeelstekort én kansen bieden aan statushouders. Daarnaast dragen ze ook nog bij aan de energietransitie. En dat alles met een goed verdienmodel dat ze hebben onderzocht en pilots voor hebben gedraaid. Hun verhaal klopt en ze zijn gewoon hele goede ondernemers.’

Rabo Foundation verstrekte daarom een co-startfinanciering en dacht mee over governance. ‘Nu bieden wij ook een vervolgfinanciering’, vertelt Nynke. ‘Die gaan ze inzetten voor onderzoek naar extra veiligheid in de sector. Daarmee biedt The Switch werknemers straks een extra goede opleiding, waarin ze leren hun werk nog veiliger te doen. En daarmee maken ze de sector in zijn geheel ook weer een stap veiliger.’


Ken of ben je iemand die ook bij The Switch aan de slag wil? Of ben je benieuwd hoe Rabo Foundation sociaal ondernemers steunt?